L'industrie des combustibles fossiles voit l'avenir de son produit dans du plastique difficile à recycler

L'industrie des combustibles fossiles voit l'avenir de son produit dans du plastique difficile à recycler

Lasse Olofsson / Shutterstock

La pollution plastique et la crise climatique sont deux parties indissociables du même problème, même si elles ne sont pas traitées en tant que telles. De nombreux pays ont mis en place des taxes sur les sacs en plastique et des interdictions de la paille en plastique, tandis que les mesures visant à éliminer progressivement les combustibles fossiles accusent un retard considérable, en partie à cause de l'inertie du vaste compagnies pétrolières et gazières qui dominent le secteur.

Une enquête menée par The Guardian a récemment révélé que seuls 20 de ces entreprises sont responsables de 35% des émissions mondiales de gaz à effet de serre depuis 1965. Comment vont-ils s'adapter à mesure que la demande en combustibles fossiles diminuera avec la montée en puissance des énergies renouvelables et des batteries? La réponse est plastique - et ce changement est déjà bien amorcé.

La plupart du plastique qui existe aujourd'hui a été fabriqué au cours de la dernière décennie. L’environnement semble se noyer dans le plastique pour la même raison que les températures mondiales continuent d’augmenter - les combustibles fossiles sont restés bon marché et abondants.

L'industrie des combustibles fossiles voit l'avenir de son produit dans du plastique difficile à recycler Du remplissage des voitures aux voitures en plastique. Steinar Engeland / Unsplash, CC BY

Le plastique bon marché est fabriqué à partir de produits chimiques produits au cours de la fabrication de carburant. Le raffinage du pétrole transforme le pétrole brut extrait en sol en essence, produisant de l’éthane sous forme de sous-produit. Il y a une décennie, l'avènement de la fracturation hydraulique - fracturation hydraulique du pétrole ou du gaz naturel - faisait de la matière première pour le plastique nettement moins cher.

Gaz de schiste de fracturation produit beaucoup d'éthane, qui est transformé en éthylène - la pierre angulaire de nombreux produits en plastique difficiles à recycler, tels que les films d'emballage, les sachets et les bouteilles. Le polyéthylène bon marché issu de la fracturation a créé une surabondance d’emballages en plastique sur les rayons des supermarchés que la sociologue Rebecca Altman a qualifiée de «frackaging ».

Il existe peu d'installations dans le monde capables de disposer ou de recycler efficacement ce type de plastique. Leur mise en place et leur fonctionnement sont coûteux et il existe peu de demande pour utiliser le matériau recyclé dans la fabrication de nouveaux produits. Alors que l'emballage est le plus grande source unique de demande en plastique, la plus grande partie est jetée dès qu'elle est retirée, avec un tiers il est estimé qu’il va directement aux déchets ménagers et à l’incinération ou à la mise en décharge. Dans une grande partie du monde, une grande partie de cette eau se retrouve directement dans l'environnement.

Réduire la consommation de carburant ne résoudra pas nécessairement le problème du plastique. La production mondiale de plastique devrait doubler au cours des prochaines années 15, même si la demande d'essence diminue. En 2017, 50% de l’ensemble du pétrole brut produit dans le monde a été transformé en carburant pour le transport, le plus souvent de l'essence. Véhicules électriques et moyens de transport en commun plus efficaces demande d'essence est en train de tomber. Les sociétés pétrolières et gazières propriétaires de ces raffineries se préparent plutôt à transformer le surplus de carburant en plastique pour l'emballage.

Changement climatique en bouteille

La demande d'essence continuant de diminuer, de plus en plus de plastiques seront fabriqués directement à partir de pétrole brut. Les compagnies pétrolières envisagent maintenant de convertir jusqu'à 40% du pétrole brut ils ont l'intention d'extraire dans la pétrochimie. Ce sont des produits chimiques tels que l'acétylène, le benzène, l'éthane, l'éthylène, le méthane, le propane et l'hydrogène, qui forment la base de milliers d'autres produits, y compris les plastiques.

L’industrie prédit que les produits pétrochimiques passeront de 16% de la demande de pétrole en 2020 à 20% par 2040 en grande partie pour fournir les matières premières pour la fabrication de plastiques. Les conséquences environnementales de la fabrication de encore plus de plastique à partir de pétrole brut seront considérables. Une plus grande quantité de pollution plastique va pénétrer dans les cours d’eau et l’océan, tandis que l’augmentation de la production accélérera les émissions mondiales.

En effet, la fabrication de plastique libère du dioxyde de carbone (CO₂). Le transport du pétrole brut pour le produire, puis l'élimination du plastique par incinération génèrent des émissions. La plupart du total estimé coût en capital naturel pollution par les plastiques - USD milliards par an pour le seul secteur des biens de consommation - résulte des émissions de CO production et transport de plastique.

Accroître la production de plastique et envoyer davantage de plastique soit directement à l'incinération, soit à des installations de valorisation énergétique des déchets - où les plastiques sont transformés en pétrole et utilisé pour générer de l'électricité ou de la chaleur - les émissions moyennes de CO₂ du plastique sont devrait tripler d'ici 2050 en tonnes métriques 309m. L'incinération de montagnes de déchets plastiques pourrait devenir l'une des plus grandes sources d'émissions de C0₂ dans le secteur de l'énergie en Europe à mesure que les combustibles fossiles seront progressivement éliminés.

L'industrie des combustibles fossiles voit l'avenir de son produit dans du plastique difficile à recycler À l'heure actuelle, la production et l'utilisation annuelles de plastique émettent autant de CO₂ que les centrales au charbon 189 500 mégawatt. CIEL, Auteur fourni

Réduire de moitié l'utilisation d'emballages en plastique à base de pétrole par 2030 et sa suppression par 2050 pourrait garantir que les objectifs d'émissions de CO₂ sont toujours atteints. Atteindre des émissions nettes nulles provenant de l'incinération des emballages en plastique signifie éliminer toutes les utilisations non essentielles de plastique à base de pétrole par 2035, après un pic d'emballage et autres plastiques jetables à usage unique en 2025. Remplacer les plastiques traditionnels par de nouveaux matériaux à base de sources renouvelables telles que l'amidon de maïs pourrait aider, tout comme le développement d'une nouvelle infrastructure pour le compostage des plastiques industriels.

Dans une crise climatique, les déchets plastiques ne ressemblent pas à ceux du monde problème environnemental le plus pressant. Mais considérer le plastique et le climat comme deux problèmes distincts est une erreur. Les préoccupations concernant la pollution par les plastiques ne sont pas distraire les gens d'un problème plus grave - le plastique est le problème. Si nous considérons les plastiques comme un «changement climatique solide», ils deviennent au centre de la crise climatique.

A propos de l'auteur

Deirdre McKay, lectrice en géographie et politique de l'environnement, Université Keele

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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