L'échec catastrophique des systèmes mondiaux de la Terre a conduit à l'extinction des dinosaures - nous pouvons encore aller de la même manière

L'extinction des dinosaures - on peut quand même aller dans le même sens Iurii / Shutterstock

«Pourquoi les dinosaures ont-ils disparu?» Le consensus, parmi les paléontologues et les fous de dinosaures âgés de sept ans, semble être le suivant: il y a environ 66m, un astéroïde de diamètre 10km s'est écrasé dans ce qui est aujourd'hui l'Amérique centrale. Il a soulevé un nuage de poussière et de cendres qui se sont répandus dans la haute atmosphère, bloquant le soleil, refroidissant la Terre et détruisant la couche d'ozone qui protège la vie des rayons cosmiques nocifs.

Ces effets ont duré plus d'une décennie et ont dévasté les plantes et le plancton de la Terre. La dévastation a rapidement traversé les chaînes alimentaires, tuant d’abord les grands herbivores, qui n’ont pas pu trouver suffisamment de nourriture, puis les carnivores, qui se retrouvent bientôt dans la même situation. Un stupéfiant 75% d'espèces, y compris tous les dinosaures «non aviaires», s'est éteint. Cet événement, connu sous le nom de extinction massive du Crétacé final, Est l'un de les «cinq grands», ces extinctions connu des années 500m de l’histoire de la Terre.

climat PERMISSION EN ATTENTE. Musée Sam Noble, Université d'Oklahoma

Mais ce n'était pas le seul événement dramatique à coïncider avec la mort des dinosaures. À peu près à la même époque, en Inde centrale, un série vraiment colossale de volcans ont craché plus d’un million de kilomètres cubes de lave avec du soufre et du dioxyde de carbone qui ont modifié le climat et provoqué des pluies acides dans le monde. Dans le même temps, le ralentissement de l’activité tectonique sous-marine a entraîné l’une des périodes de chute du niveau de la mer les plus rapides de l’histoire de la planète, dévastant les écosystèmes côtiers.

Cela a conduit à certains jolis débats passionnés à propos de ce qui "vraiment" tué les dinosaures, d'autant plus qu'il y a eu des moments où événements dramatiques similaires eu lieu sans avoir l'air de causer presque autant de dégâts.

climat L'une des «cinq grandes» extinctions. AuntSpray / Shutterstock

Peut-être que c'est la mauvaise question à poser.

Changement profond, complexe et interconnecté

De plus en plus de preuves suggèrent maintenant que ces événements étaient interconnectés et que l'extinction des dinosaures ne peut pas être expliquée comme un processus simple au cours duquel une «mauvaise chose» est tombée d'un ciel bleu et où tout est mort. Au contraire, cela impliquait changements profonds, complexes et interconnectés aux systèmes mondiaux qui soutiennent la vie.

Par exemple, la période du crétacé tardif a vu se développer progressivement et de manière subtile restructuration des écosystèmes terrestres, ce qui les rend plus vulnérables à un effondrement catastrophique. Une telle restructuration était potentiellement provoquée par de multiples changements écologiques et évolutifs liés au changement climatique, à la prédominance croissante des plantes à fleurs et aux fluctuations de la diversité et de l'abondance de groupes de dinosaures particuliers.

Cette complexité n’est pas non plus une caractéristique inhabituelle des extinctions massives. Parmi les cinq catastrophes mondiales dévastatrices de la Terre, il existe un véritable whodunit des causes possibles. Ceux-ci incluent les astéroïdes, les volcans, le changement climatique (à la fois réchauffement et refroidissement), l'évolution de nouvelles espèces telles que les plantes à racines profondes qui ont transformé le rocher nu en un sol riche pour la première fois, et même les effets des étoiles qui explosent à proximité.

Pourtant, le plus grand événement d'extinction de masse, le «Grand meurtre» à la fin de la période du Permien, il y a quelques années, a tué 250% de toutes les espèces de la planète, semble encore plus complexe. Pas moins de sept événements potentiellement catastrophiques sont associés à cette période de l'histoire géologique. Il s’agit notamment de l’évolution de nouvelles souches de micro-organismes, d’un impact astéroïde et d’une immense zone d’activité volcanique dans la Sibérie actuelle qui a éclaté pendant un million d'années.

Mais les plus grands changements ont peut-être eu lieu dans les océans de la Terre. Des émissions à grande échelle de méthane provenant des fonds océaniques, la stagnation des courants océaniques, une augmentation des niveaux d'anhydride sulfureux entraînant la mort du phytoplancton et niveaux d'oxygène en baisse.

Tant de choses se passent, il est moins surprenant que 90% de toutes les espèces soient mortes que 10% ait survécu.

Temps précaires

Qu'est-ce que cela implique pour notre âge actuel, que beaucoup considèrent maintenant comme constituant un «Sixième» extinction de masse11? Au Centre d’étude des risques existentiels de l’Université de Cambridge, nous nous heurtons souvent au problème des menaces mondiales «sans précédent». Certaines de ces menaces, telles que les menaces des armes nucléaires ou de l'intelligence artificielle, peuvent sembler être des astéroïdes tombant du ciel, et on nous demande souvent ce qui nous inquiète le plus. Une chose que l’on peut retenir de l’étude des extinctions de masse antérieures est que cette question est peut-être mal placée.

L’humanité vit beaucoup plus précairement que nous le pensons, dépendante d’un grand nombre de systèmes mondiaux, d’un environnement qui nous fournit des denrées alimentaires, de l’eau, de l’air pur et de l’énergie à l’économie mondiale qui fournit des biens et des services là où nous les voulons et quand nous les voulons , souvent sur une base "juste à temps".

En examinant les données historiques et géologiques, il devient évident que de tels systèmes peuvent facilement passer par des changements de phase au cours desquels un système auparavant stable se transforme rapidement, parfois de manière irrévocable, en un système chaotique. Les scientifiques ont déjà identifié comment cela pourrait se produire en relation avec des phénomènes tels que points de basculement climatiques (où le changement climatique devient autonome, plutôt que d'être simplement «créé par l'homme»), effondrement de l'écosystème (où la perte de quelques espèces clés peut entraîner la disparition d’écosystèmes entiers), et hyperinflation (où des institutions économiques auparavant stables cessent de fonctionner et que la monnaie perd de sa valeur).

climat Point de basculement climatique? Roschetzky Photography / Shutterstock

Une autre chose que nous avons appris de ces événements passés est qu’aucune loi de la nature n’empêche de tels changements de phase de devenir mondiaux ou catastrophiques. S'ils sont poussés assez loin, les systèmes mondiaux peuvent évidemment s'effondrer dans une spirale mortelle, les dommages causés à une espèce, à un écosystème ou à un processus environnemental causant des problèmes à d'autres, créant ainsi un retour d'information positif qui accélère et rend le changement autonome.

En effet, alors que le populaire “hypothèse Gaia”Suggère que les systèmes mondiaux agissent pour promouvoir la stabilité globale de notre planète, il n'y a aucune preuve concluante que la biosphère s'adapte aux changements pour soutenir la poursuite d'une vie complexe. En effet, il a été récemment suggéré qu'une des raisons pour lesquelles la vie peut être rare sur d'autres planètes est que son émergence repousse souvent les systèmes planétaires des conditions nécessaires à sa survie. Il n'est pas impossible que cela pourrait encore arriver sur Terre.

climat Changement profond. FloridaStock / Shutterstock

Les systèmes que nous avons conçus ne peuvent pas non plus être moins fragiles à cet égard. En effet, beaucoup de nos institutions se sont montrées presque totalement indifférentes au bien-être humain; dans la mesure où ils peuvent servir les intérêts de la maximisation des bénéfices à court terme, de la participation électorale et d’autres objectifs, finalement inutiles.

Pourtant, cela pourrait ne pas être une mauvaise nouvelle pour l'humanité. Certains théoriciens suggèrent que les effets catastrophiques d'une extinction de masse ont tendance à balayer les spécialistes hautement adaptés de l'époque et à permettre à des généralistes plus flexibles de survivre et de s'épanouir dans de nouvelles formes. Alors peut-être que nous pouvons nous réconforter du fait que les humains se sont révélés être les généralistes ultimes, s’adaptant pour survivre, mais pas toujours, dans tous les habitats de la Terre et même dans l’espace.

Mais nous devrions également réfléchir au fait que la plus grande partie de cette flexibilité découle non pas de notre biologie, mais des technologies que nous avons créées. Non seulement ce sont les technologies mêmes qui nous poussent à pousser les systèmes mondiaux aussi loin que nous avons, mais elles sont rapidement sortir des domaines de la compréhension humaine dans leur complexité et leur sophistication. En effet, il faut maintenant d'immenses connaissances individuelles pour les utiliser et les entretenir, ce qui fait de chacun d'entre nous le type de spécialistes adaptés les plus vulnérables lors d'une extinction de masse - chose qui, après tout, n'est peut-être pas si bonne.La Conversation

A propos de l'auteur

Simon Beard, associé de recherche principal, Centre d’étude du risque existentiel, Université de Cambridge; Lauren Holt, associée de recherche, Centre pour l'étude du risque existentiel, Université de Cambridgeet Paul Upchurch, professeur de paléobiologie, UCL

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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