Le régime des éléphants aide les forêts à prospérer

Le régime des éléphants aide les forêts à prospérer

Les éléphants peuvent peser de tout leur poids, mais ils paient leur part à l’environnement: ils aident les grandes forêts à stocker toujours plus de carbone.

 Comme les humains, tous les animaux sociaux exploitent, perturbent et modifient leur environnement naturel. Les biologistes viennent d’identifier au moins une espèce, les éléphants, qui - en passant au bulldozer à travers le sous-bois et en détruisant les jeunes arbres - rendre la forêt plus efficace pour stocker le carbone et contenant ainsi le chauffage global.

L'éléphant de forêt d'Afrique Loxodonta cyclotis broute et déracine les jeunes arbres dont la tige est plus petite que 30cms et dépose le feuillage digéré comme engrais, riche en graines pour la prochaine génération de jeunes arbres.

Des chercheurs italiens, français, brésiliens et américains sont publiés dans le journal Nature Geoscience que ce simple acte - exécuté peut-être par un éléphant dans un kilomètre carré de forêt - ajoute en réalité à la biomasse emprisonnée dans le bois restant à un rythme compris entre 26 et 60 tonnes par hectare.

Et si ces anciens méga-herbivores ne s’abattaient pas dans la forêt en consommant de jeunes arbres, la forêt hébergerait 7% moins de biomasse sous la forme de bois denses.

Les mêmes scientifiques disent que les éléphants de forêt déclinent rapidement. Les chercheurs étudient l’espèce depuis des années et ont mis au point un modèle mathématique de leur impact sur l’environnement qui les soutient.

«L’humanité fait de son mieux pour débarrasser la planète des éléphants le plus rapidement possible. Les éléphants de forêt sont en voie d'extinction. Tous leurs effets positifs sur le carbone et leurs rôles de jardiniers forestiers et d'ingénieurs seront perdus »

Les humains convertissent les forêts en terres agricoles et augmentent les niveaux de dioxyde de carbone et d'autres gaz à effet de serre qui alimentent le chauffage mondial et l'urgence climatique. Les éléphants de forêt, par contre, modifient simplement la composition de la forêt et rendent leur environnement un peu plus frais.

Pour ce faire, ils éliminent les espèces à croissance rapide afin de laisser plus d’espace aux arbres qui montent plus lentement vers le soleil, mais avec du bois d’œuvre de densité supérieure.

«En fait, lorsque nous examinons le nombre d'éléphants dans une forêt et la composition de la forêt au fil du temps, nous constatons que la proportion d'arbres à haute densité de bois est plus élevée dans les forêts à éléphants», a déclaré Stephen Blake de l'Université St Louis aux États-Unis, l'un des auteurs.

«La simulation a révélé que les espèces de plantes à croissance lente survivent mieux en présence d’éléphants. Les éléphants ne mangent pas ces espèces et, avec le temps, la forêt devient dominée par ces espèces à croissance lente. Le bois (lignine) a un squelette en carbone, ce qui signifie qu’il contient un grand nombre de molécules de carbone.

«Les essences à forte densité de bois à croissance lente contiennent plus de molécules de carbone par unité de volume que les essences à forte densité de bois à croissance rapide. Lorsque les éléphants «éclaircissent» la forêt, ils augmentent le nombre d’arbres à croissance lente et la forêt est capable de stocker plus de carbone ».

Soutien à Gaia

La conclusion est compatible avec la théorie Gaia de la science du système terrestre: cette vie, inconsciemment mais collectivement, tend à fonctionner de manière à maintenir l’atmosphère de la planète stable et les températures planétaires dans des limites confortables.

Jusqu'ici les humains sont l'exception la plus remarquable à cette règle. Les biologistes se sont interrogés sur la contribution des méga-herbivores: dans ce cas, il semble que les éléphants de forêt soient bons pour la forêt et bons pour le contrôle du climat.

La découverte est également cohérente avec un argument avancé par les écologistes, les biologistes et les climatologues: les forêts les plus saines et les plus efficaces pour absorber le carbone atmosphérique ceux qui abritent les plus riches niveaux de biodiversité - c’est-à-dire des forêts qui restent des étendues naturelles.

Les biologistes et les défenseurs de l'environnement parlent beaucoup de "service d'écosystème" et «capital naturel»: c’est-à-dire la contribution du monde naturel, directement ou indirectement, à la richesse humaine. Les chercheurs valorisent la contribution carbone des éléphants de forêt d'Afrique: ils assurent un service de stockage de carbone de 43 milliards de dollars.

«La triste réalité est que l'humanité fait de son mieux pour débarrasser la planète des éléphants aussi rapidement que possible», a déclaré le Dr Blake. «Les éléphants de forêt déclinent rapidement et risquent de disparaître. Du point de vue climatique, tous leurs effets positifs sur le carbone et leurs innombrables autres rôles écologiques en tant que jardiniers forestiers et ingénieurs seront perdus. ” - Climate News Network

À propos de l’auteur

Tim Radford, journaliste indépendantTim Radford est un journaliste indépendant. Il a travaillé pour The Guardian pour 32 ans, devenant (entre autres choses) lettres éditeur, rédacteur en chef des arts, éditeur littéraire et rédacteur scientifique. Il a remporté le Association of Science Writers britanniques prix pour écrivain scientifique de l'année quatre fois. Il a siégé au comité britannique pour le Décennie internationale de la prévention des catastrophes naturelles. Il a donné des conférences sur la science et les médias dans des dizaines de villes britanniques et étrangères. 

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Cet article a paru à l'origine sur Climate News Network

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