Les déchets plastiques aggravent les maladies des récifs coralliens

poubelle sur le rivage

Une nouvelle étude suggère que les déchets plastiques, largement répandus dans les océans du monde, intensifient la maladie des coraux et mettent ainsi les récifs en péril.

«Les débris de plastique agissent comme une caravane de microbes», explique l’auteur principal de l’étude, Joleah Lamb, chercheur postdoctoral à la Cornell University, qui a commencé à recueillir ces données en tant que candidat au doctorat à la James Cook University en Australie.

«Les plastiques sont des vases idéaux pour coloniser des organismes microscopiques qui pourraient déclencher des maladies s’ils entrent en contact avec des coraux», explique M. Lamb. «Il a été démontré que les articles en plastique - généralement en polypropylène, tels que les bouchons de bouteilles et les brosses à dents - étaient fortement habités par des bactéries. Ceci est associé au groupe globalement dévastateur de maladies coralliennes connues sous le nom de syndromes blancs. "

Selon les auteurs, lorsque les débris de plastique rencontrent le corail, le risque de contracter une maladie augmente de 4 à 89, ce qui correspond à un changement de 20. Les scientifiques estiment qu'environ 11.1 milliards d'objets en plastique sont empêtrés dans les récifs de la région Asie-Pacifique, ce qui augmentera probablement le pourcentage de 40 au cours des sept prochaines années.

"C'est comme si vous étiez gangrenée au pied et vous ne pouvez rien faire pour l'empêcher d'affecter tout votre corps."

Les coraux sont de minuscules animaux avec des tissus vivants qui s'accrochent les uns aux autres et se renforcent pour former des «appartements» ou récifs. Les agents pathogènes bactériens montent à bord des plastiques, perturbant les tissus coralliens délicats et leur microbiome.

«Ce qui est troublant avec la maladie des coraux, c'est qu'une fois que la perte de tissu corallien survient, elle ne revient pas», explique Lamb. "C'est comme si vous étiez gangrenée au pied et vous ne pouvez rien faire pour l'empêcher d'affecter tout votre corps."

Lamb et ses collègues ont étudié les récifs coralliens 159 d'Indonésie, d'Australie, du Myanmar et de Thaïlande, en examinant visuellement près de coraux bâtisseurs de récifs 125,000 afin de détecter la perte de tissus et les lésions dues à la maladie. Le nombre d'articles en plastique variait considérablement, allant d'articles 0.4 par mètres carrés 100 (environ la taille d'un appartement Manhattan de deux chambres) en Australie à des articles 25.6 par mètres carrés 100 en Indonésie. Ceci est significatif étant donné que l'on estime que des millions de tonnes métriques de déchets plastiques pénètrent dans l'océan en une seule année, selon M. Lamb.

Une épaisse couverture de débris de plastique recouvre la plage de Sulawesi, en Indonésie, près du lieu où des scientifiques ont procédé à des inspections de coraux. (Crédit: Joleah Lamb / Cornell)

Les scientifiques prévoient que grâce à 2025, le plastique pénétrant dans le milieu marin augmentera d’environ 15.7 milliards d’articles en plastique sur les récifs coralliens, ce qui pourrait entraîner une maladie des bandes érodant le squelette, des syndromes blancs et une maladie des bandes noires.

«Nos travaux montrent que la pollution par le plastique tue les coraux. Notre objectif est de nous focaliser moins sur la mesure des phénomènes de mort que sur la recherche de solutions », explique l'auteur principal, Drew Harvell, professeur d'écologie et de biologie évolutive. «Bien que nous ne puissions pas arrêter l’énorme impact du réchauffement planétaire sur la santé des coraux à court terme, ces nouveaux travaux devraient orienter les politiques vers la réduction de la pollution par le plastique.»

Le chercheur Joleah Lamb plonge en AustralieJoleah Lamb examine les coraux de la grande barrière de corail en Australie. (Crédit: Yui Sato / Cornell)

Les récifs coralliens sont des habitats productifs au milieu des eaux pauvres en éléments nutritifs, explique Harvell. Grâce à la relation symbiotique entre les coraux et leurs algues à énergie solaire, "ce miracle de la construction crée les fondations de la plus grande biodiversité de nos océans", dit-elle. "Les coraux créent un habitat pour d'autres espèces et les récifs sont essentiels à la pêche."

«Cette étude démontre que la réduction de la quantité de déchets plastiques entrant dans l'océan aura des avantages directs pour les récifs coralliens en réduisant la mortalité liée aux maladies», déclare M. Lamb.

Les coauteurs supplémentaires de l'article proviennent de l'Université de Washington; l'Université d'Hawaï, Manoa; Université James Cook; le Fonds de défense de l'environnement; Université Prince of Songkla; Thaïlande; La conservation de la nature; et Université Hasanuddin, Indonésie.

La recherche a été financée par la National Science Foundation, la National Océan and Atmospheric Administration, Nature Conservancy, le Fonds pour la défense de l’environnement, la Banque mondiale, le Conseil australien de la recherche et le Centre Atkinson de Cornell pour un avenir durable.

La source: L'Université Cornell

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